Cuando los rituales antiguos se convirtieron en religión

Sobre las razones y los procesos a través de los cuales los antiguos ritos se convirtieron en los cultos organizados e institucionales que llamamos religiones…

El surgimiento de religiones cambió irreversiblemente la historia de la humanidad. Por lo tanto, es esencial preguntarse cuándo y cómo los rituales de los pueblos antiguos se convirtieron en sistemas organizados de pensamiento, cada uno con sus propias reglas, filosofías, cosmogonías y formas de adoración y adoración. Algunos expertos se inclinan a pensar que las religiones fueron creadas no sólo como formas de explicar lo inexplicable y dar sentido al sufrimiento en la experiencia humana, sino también a guiar nuestros lazos interpersonales y a nutrir nuestra cohesión colectiva.

Uno de esos expertos es el antropólogo Harvey Whitehouse del Centro de Antropología y Mente de la Universidad de Oxford. Whitehouse cree que muchas de nuestras formas de explicar el surgimiento de las religiones son insuficientes y simplistas. Su trabajo, abierto como está a un sinfín de otras disciplinas (historia, etnología y psicología evolutiva, entre otras), ha implicado décadas de colaboración entre académicos de todo el mundo trabajando para refinar el estudio científico de las religiones humanas.

Habiendo interés en las creencias tradicionales de los pueblos de Papúa, Nueva Guinea, Whitehouse desarrolló su propia teoría. Es uno que aplica a los rituales: prácticas capaces de proporcionar identidad a una comunidad y crear lazos entre sus miembros. Al estudiar los rituales de las culturas de Nueva Guinea, notó que los rituales dolorosos o difíciles, como algunos ritos de iniciación, marcan a un individuo por el resto de su vida, convirtiéndose en una parte esencial de la narrativa de una persona, y proporcionando un sentido de pertenencia a la comunidad.

Las teorías de Whitehouse han generado múltiples debates y lo han llevado a viajar por el mundo dando conferencias sobre ellos. En una entrevista reciente de Steve Paulson para Nautilus, Whitehouse habló de sus estudios recientes en Brasil, sobre el efecto vinculante del fútbol en ese país, y sobre temas de interés como el poder psicológico de Dios en una sociedad, y la dificultad de definir el término, religión, incluso hoy en día.

Al hablar de la definición de religión, Whitehouse explica que el término se utiliza con frecuencia para nombrar innumerables otras cosas: creencia en uno o más dioses, creencia en una vida después de la muerte, hechicería, rituales e incluso estados alterados de conciencia. Los arqueólogos, en el estudio de las religiones antiguas, buscan pistas sobre la actividad ritual y formas de establecer la frecuencia de estas prácticas. Ejemplos pueden ser la presencia de imágenes de deidades y otros elementos en las tumbas. (Estos casi siempre implican una creencia en la vida después de la muerte.) Los restos de animales en lugares específicos pueden indicar fiestas o fiestas rituales. A partir de estos, los expertos han sido capaces de establecer las primeras etapas de las religiones, y han llegado a la conclusión, por ejemplo, de que cuanto más frecuentes son los rituales de un grupo social, más claramente jerárquica es su religión.

En los rituales que involucran dolor y trauma, físicos y psicológicos, Whitehouse explica que estos son generalmente menos frecuentes que los rituales sin dolor, y a menudo tienen un aspecto de iniciación. Tales rituales funcionan como una forma de unir grupos a través de la resistencia, un mensaje inconsciente que asegura “si estamos unidos, podemos sobrevivir a cualquier dolor, cualquier desafío”.

Para explicar los orígenes y las posibles razones del surgimiento de las religiones, Whitehouse utiliza el fútbol como ejemplo resultante de sus estudios recientes en Brasil. Las religiones surgen para explicar eventos inexplicables, pero también sirven como una especie de amuleto cuando se llevan hazañas arriesgadas, al igual que los aficionados de un equipo de fútbol a menudo usan amuletos y ropa de la suerte para los partidos. Los jugadores realizan todo tipo de rituales antes de tomar un tiro libre, por ejemplo. A través de esta metáfora humorística, Whitehouse explica el parecido entre las religiones y sus rituales, y el fanatismo psicológico en el fútbol.

Dentro de su discusión sobre el surgimiento de las religiones, otro elemento importante es el lenguaje. Sin él, los sistemas doctrinales no podrían existir y no podrían haberse transmitido. Whitehouse enfatiza la importancia de los sueños (posible en el cerebro de muchos mamíferos) en la aparición de mitos de la creación. Muchos de ellos deben haber llegado, en efecto, a los sueños de la gente.

La transformación de las sociedades de cazadores y nómadas en pueblos sedentarios, basados en la agricultura— y todos los cambios resultantes en el tamaño y las estructuras de los grupos sociales, es otro factor que Whitehouse cita. Al estar en un gran grupo de personas, enfrentando peligros como ataques de otros pueblos, hostilidad de la naturaleza o animales peligrosos, la religión nace como una forma de cohesión dentro del grupo, y puede ser vista como un mecanismo de supervivencia.

Así, los rituales, que siglos y siglos más tarde se transformaron en religiones, comenzaron como mecanismos para la unificación de los grupos humanos. También eran, por supuesto, una manera de que la gente se relacionara con lo que hemos llamado sagrado. Tales rituales, en religiones más grandes, eventualmente se convertirían en prácticas como asistir a misa, en el caso de las religiones cristianas, o orar cinco veces al día, en el caso de las islámicas. Saber esto puede invitar a múltiples reflexiones. Uno de ellos podría estar relacionado con la importancia del aspecto social de la esencia humana, lo que nos ha llevado a alcanzar lo mejor de nosotros como especie, hasta el día de hoy, presenta un desafío para toda la humanidad.

 

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