¿Por qué somos la única especie humana sobre la Tierra?

Un nuevo estudio apunta a la incapacidad del resto de homínidos para adaptarse a los cambios climáticos

De las seis o más especies diferentes de humanos primitivos que han surgido a lo largo de los tiempos, todas pertenecientes al género Homo, solo nosotros, Homo sapiens, hemos logrado sobrevivir. Por el camino quedaron incluso los inteligentes y sofisticados neandertales de Eurasia, a quienes se les atribuye cualidades tan valiosas como el pensamiento simbólico o la piedad. No fueron suficientes. Qué provocó estas extinciones aún está por esclarecer, pero un nuevo estudio publicado en la revista «One Earth» cree haber dado con una causa común: los cambios climáticos, aumentos o descensos bruscos de temperatura a los que nuestros antiguos ancestros no lograron adaptarse.

«Nuestros hallazgos muestran que a pesar de las innovaciones tecnológicas que incluyen el uso del fuego y herramientas de piedra, la formación de redes sociales complejas y, en el caso de los neandertales, incluso la producción de puntas de lanza pegadas, ropa ajustada y una buena cantidad del intercambio cultural y genético con el Homo sapiens, las especies de Homo del pasado no pudieron sobrevivir al intenso cambio climático», explica Pasquale Raia, de la Universidad Federico II en Nápoles. «Se esforzaron mucho; se dirigieron a los lugares más cálidos a su alcance cuando el clima se enfrió, pero al final no fue suficiente», concluye.

Nicho climático

Para arrojar luz sobre extinciones pasadas de especies como H. habilis (hace 1,65 millones de años), H. ergaster (hace 1,4 millones de años), H. erectus(hace 117.000 años), H. heidelbergensis (hace 200.000 años) y H. neanderthalensis (hace unos 40.000 años), los investigadores utilizaron un simulador climático de alta resolución, que proporciona la temperatura, precipitaciones y otros datos de los últimos 5 millones de años. También buscaron una extensa base de datos de fósiles que abarca más de 2.750 registros arqueológicos para modelar la evolución del nicho climático de esos Homo a lo largo del tiempo. El objetivo era comprender las preferencias climáticas de esos primeros humanos y cómo reaccionaban a los cambios.

Según los científicos, los resultados ofrecen evidencias sólidas de que tres especies, H. erectus, H. heidelbergensis y H. neanderthalensis, perdieron una parte significativa de su nicho climático justo antes de extinguirse. Esta reducción coincidió con cambios bruscos y desfavorables en el clima global. En el caso de los neandertales, las cosas probablemente empeoraron aún más por la competencia con el hombre moderno.

«Nos sorprendió la regularidad del efecto del cambio climático», dice Raia. «Fue muy claro, para las especies extintas y solo para ellas, que las condiciones climáticas eran demasiado extremas justo antes de la extinción y solo en ese momento en particular».

Advertencia «atronadora»

El investigador cree que estos hallazgos pueden servir como una especie de advertencia para los arrogantes humanos que hoy poblamos el planeta, ya que nos enfrentamos a «cambios climáticos sin precedentes».

«Es preocupante descubrir que nuestros antepasados, que no eran menos impresionantes en términos de poder mental en comparación con cualquier otra especie de la Tierra, no pudieron resistir el cambio climático», argumenta. «Y nuestra propia especie está cortando la rama en la que estamos sentados causando el cambio climático. Personalmente, tomo esto como un mensaje de advertencia atronador. El cambio climático hizo al género Homo vulnerable y desventurado en el pasado, y esto puede estar simplemente sucediendo de nuevo», señala. Una conclusión que quizás pueda servirnos de lección antes de que, al igual que nuestros antepasados, sellemos nuestro destino para siempre. Claro que esta vez habrá sido culpa nuestra.

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